Conoce a Squishy: 'Octobot' ujieres en la nueva era de la robótica suave

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Los tecnócratas diseñan y construyen cosas porque pueden hacerlo y no es necesario demostrar que hay un uso particular para lo que construyen. Quizás Squishy algún día patrulle los océanos en busca de submarinos enemigos.  TN Editor

Una máquina blanda con forma de pulpo de menos de 2 centímetros de altura está haciendo olas en el campo de la robótica suave. El 'octobot' descrito hoy en Nature1 es el primer robot autónomo hecho exclusivamente de partes blandas y flexibles.

El interés en los robots blandos ha despegado en los últimos años, como ingenieros mirar más allá de las máquinas rígidas tipo Terminator a diseños que pueden exprimirse en espacios reducidos, moldearse a su alrededor o manejar objetos delicados de manera segura. Pero diseñar versiones suaves de partes clave ha desafiado a los investigadores. "Los cerebros, la electrónica, las baterías, esos componentes eran todos duros", dice la robotista Daniela Rus del Instituto de Tecnología de Massachusetts en Cambridge. "Este trabajo es nuevo y realmente emocionante".

El octobot está hecho de caucho de silicona. Su "cerebro" es un circuito de microfluidos flexible que dirige el flujo de combustible líquido a través de canales mediante válvulas e interruptores activados por presión. “Es una analogía de lo que normalmente sería un circuito eléctrico”, dice el ingeniero Robert Wood de la Universidad de Harvard en Cambridge, Massachusetts, uno de los líderes del estudio. "En lugar de pasar electrones, estamos pasando líquidos y gases".

Las válvulas e interruptores en el cerebro del robot están posicionados para extender los brazos en dos grupos alternos. El proceso comienza cuando los investigadores inyectan combustible en dos depósitos, cada uno dedicado a un grupo de cuatro brazos. Estos depósitos se expanden como globos y empujan el combustible a través del circuito microfluídico. A medida que el combustible viaja a través del circuito, los cambios de presión cierran algunos puntos de control y abren otros, restringiendo el flujo a solo la mitad del sistema a la vez. A medida que ese lado consume combustible, su presión interna disminuye, permitiendo que el combustible ingrese al otro lado, lo que luego pellizca el primer lado, y así sucesivamente.

El cerebro del robot habla con sus extremidades a través de canales impresos en 3D incrustados en el cuerpo. Para crear el cuerpo, los investigadores vertieron polímeros de silicona en un molde con forma de pulpo. Luego, usando una impresora 3D, inyectaron tintas especiales que mantuvieron su forma y posición en el polímero circundante. Los científicos calentaron el octobot para curar su estructura, lo que también provocó que la tinta se evaporara, dejando una red hueca que se infiltra en las extremidades del octobot y se une a su cerebro.

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