Biodiversidad? Los científicos quieren eliminar especies enteras

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Esta es la mentalidad tecnócrata de que la ciencia puede resolver cualquier problema. Problema: los mosquitos enferman a las personas. Solución: mata a todos los mosquitos. Esta es una pendiente resbaladiza que conducirá a la manipulación de otras especies. ⁃ TN Editor

Los aldeanos de Bana en Burkina Faso sobreviven trabajando la tierra. Sin embargo, recientemente se les ha pagado para que se queden quietos durante seis horas, mientras un aldeano ronda cerca buscando mosquitos. Cuando uno aterriza en su vecino, lo atrapan vivo e intacto antes de que muerda y luego lo entregan a los investigadores.

Esta es una pequeña etapa en un proceso de investigación minuciosamente lento sobre la población local de mosquitos, dirigido por científicos del Imperial College de Londres.

Esperan que algún día Burkina Faso sea el banco de pruebas para una tecnología que muchos esperan conduzca a la erradicación de malaria, la enfermedad transmitida por mosquitos que es la mayor causa de muerte de niños menores de cinco años en África.

Los investigadores han desarrollado un mosquito modificado genéticamente en su laboratorio que puede matar a su propia especie al propagar un gen defectuoso.

Si funciona en la naturaleza, la tecnología ... llamado impulso genético - podría ayudar a eliminar la malaria donde décadas de esfuerzos que involucran mosquiteros, repelentes e insecticidas han fallado.

Pero a medida que los científicos se acercan más a la liberación de mosquitos generadores de genes en la naturaleza por primera vez, por 2024 en Burkina Faso, grupos ambientalistas y de derechos humanos y otros están desesperados por retrasar el proceso.

Jugar a Dios de esta manera, advierten, podría hacer infinitamente más daño que bien.

"Las unidades genéticas son completamente desconocidas", dice Tom Wakeford, portavoz del Reino Unido para ETC, un grupo de campaña global que monitorea el impacto de las tecnologías emergentes en la biodiversidad, la agricultura y los derechos humanos.

"Es un gran riesgo cuando sabemos que existen otros enfoques [para erradicar la malaria]", agrega.

Target Malaria, el nombre del consorcio de investigación liderado por el Imperial College, es solo uno de los muchos proyectos que exploran formas de diseñar mosquitos para que dejen de propagar enfermedades.

Pero a diferencia de la llamada modificación genética 'autolimitada' de los mosquitos, que, por ejemplo, los hace infértiles o producen descendencia infértil, el impulso genético funciona al liberar un gen mutado que se propaga rápidamente a través de la especie.

Una vez que se libera, no se puede detener.

"Si funciona, eliminará una especie entera", dice el Dr. Wakeford, biólogo de la Universidad de Exeter.

El trabajo de Target Malaria en Burkina Faso, Mali y Uganda, involucra solo una de más de las especies de mosquitos 3,000, el Anopheles gambiae.

Pero los ambientalistas advierten que eliminar incluso una especie podría alterar todo el ecosistema de formas imprevisibles. Anopheles gambiae podría ser una importante fuente de alimento y polinizador sin el cual la flora y la fauna donde vive podría cambiar drásticamente.

“Hay comunidades agrarias [donde se están llevando a cabo investigaciones sobre impulsores genéticos]. Si sus cultivos se ven afectados, eso es su sustento, su salud, todo ”, dice el Dr. Wakeford.

El Dr. Ify Aniebo, un genetista molecular de Nigeria, pregunta cuál podría ser el impacto en la enfermedad misma. En un artículo publicado por grupo de campaña GMwatch él escribió: "¿El organismo modificado alterará el delicado equilibrio de los ecosistemas, causando así que surjan nuevas enfermedades o que se propaguen enfermedades ya existentes?"

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