El futuro de la agricultura es ... ¿Robots?

imagen: Earthsense
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La tecnología avanzada se está apoderando rápidamente de la agricultura, lo que eventualmente entregará toda la cadena alimentaria en manos de tecnócratas propensos a errores que solo dirán "¡Vaya!" Cuando un sistema falla mientras la gente muere de hambre. ⁃ TN Editor

En un campo de investigación cerca de la autopista 54 el otoño pasado, los tallos de maíz brillaban en hileras de 40 pies de profundidad. Girish Chowdhary, un ingeniero agrónomo de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, se inclinó para colocar un pequeño robot blanco en el borde de una fila marcada como 103. El robot, llamado TerraSentia, parecía una versión mejorada de una cortadora de césped, con todos -Ruedas de terreno y una cámara de alta resolución a cada lado.

De la misma manera que los autos autónomos "ven" su entorno, TerraSentia navega por un campo enviando miles de pulsos láser para escanear su entorno. Unos pocos clics en una tableta fueron todo lo que se necesitó para orientar al robot al comienzo de la fila antes de que despegara, chirriando levemente mientras avanzaba sobre surcos en el campo.

"Va a medir la altura de cada planta", dijo el Dr. Chowdhary.

Haría eso y más. El robot está diseñado para generar el retrato más detallado posible de un campo, desde el tamaño y la salud de las plantas, hasta el número y la calidad de las mazorcas que cada planta de maíz producirá al final de la temporada, para que los agrónomos puedan reproducirse aún mejor cultivos en el futuro. Además de la altura de la planta, TerraSentia puede medir el diámetro del tallo, el índice del área de la hoja y el "recuento de rodales", la cantidad de plantas vivas productoras de granos o frutas, o todas esas características a la vez. Y el Dr. Chowdhary está trabajando para agregar aún más rasgos, o fenotipos, a la lista con la ayuda de colegas de EarthSense, una empresa derivada que creó para fabricar más robots.

Tradicionalmente, los fitomejoradores han medido estos fenotipos a mano y los han usado para seleccionar plantas con las mejores características para crear híbridos. El advenimiento de la secuenciación del ADN ha ayudado, permitiendo a los criadores aislar genes para algunos rasgos deseables, pero aún se necesita un humano para evaluar si los genes aislados de la generación anterior realmente llevaron a mejoras en la próxima.

Un florecimiento de bots

"La idea es que los robots puedan automatizar el proceso de fenotipado y hacer que estas mediciones sean más confiables", dijo el Dr. Chowdhary. Al hacerlo, el TerraSentia y otros similares pueden ayudar a optimizar el rendimiento de las granjas más allá de lo que los humanos solo han podido lograr.

La automatización siempre ha sido una gran parte de la agricultura, desde las primeras sembradoras hasta las cosechadoras modernas. Los equipos agrícolas ahora están equipados regularmente con sensores que utilizan el aprendizaje automático y la robótica para identificar malezas y calcular la cantidad de herbicida que necesita rociarse, por ejemplo, o aprender a detectar y recoger fresas.

Últimamente, un robot más pequeño y más hábil ha surgido en masa. En 2014, la compañía francesa Naïo lanzó 10 prototipos de un robot llamado Oz que mide solo tres pies de largo y pesa aproximadamente 300 libras. Ensambla fenotipos de cultivos de hortalizas, incluso cuando engulle malezas. EcoRobotix, con sede en Suiza, fabrica un robot con energía solar que identifica rápidamente cultivos y malezas; el dispositivo se asemeja a una mesa final con ruedas. El fabricante de electrodomésticos Bosch también probó un robot llamado BoniRob para analizar el suelo y las plantas.

"De repente, la gente está empezando a darse cuenta de que las herramientas de recolección y análisis de datos desarrolladas durante el auge tecnológico de los años 90 se pueden aplicar a la agricultura", dijo George A. Kantor, científico sénior de sistemas de la Universidad Carnegie Mellon, que está utilizando el suyo. investigación para desarrollar herramientas para estimar los rendimientos de los cultivos.

El TerraSentia se encuentra entre los farmbots más pequeños disponibles en la actualidad. Con 12.5 pulgadas de ancho y aproximadamente la misma altura, el robot de 30 libras se adapta bien entre hileras de varios cultivos. También se centra en recopilar datos de mucho antes en la tubería agrícola: las parcelas de investigación donde los obtentores seleccionan las variedades que finalmente llegan al mercado.

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La arquitectura más fea y miserable de la vida humana jamás vista desde que Adán y Eva vinieron de la banca global y Londres.