El cambio climático y la astrobiología del antropoceno

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El autor de este artículo es un profesor de astrofísica que se describe a sí mismo como "evangelista de la ciencia". Está profundamente comprometido con el cientificismo, o la creencia de que la ciencia es la única fuente de verdad en el universo.  TN Editor

No puede resolver un problema hasta que lo comprenda. Cuando se trata de cambio climático, en un nivel fundamental, realmente no comprendemos el problema.

Desde hace algún tiempo, he estado escribiendo sobre la necesidad de ampliar nuestro pensando sobre nosotros . Eso incluye nuestro papel en cambiarlo, y los profundos desafíos que esos cambios plantean a nuestro “proyecto” de civilización que, con razón, apreciamos.

Hoy quiero agudizar el punto.

Pero primero, como siempre, seamos claros: tenemos no se equivocó en la ciencia. El clima de la Tierra está cambiando debido a la actividad humana. Esa parte ha estado bien establecida por un tiempo, a pesar de que nunca termina: y siempre deprimente - falso "debate climático" en el que entramos política.

Pero la parte del cambio climático que no hemos podido metabolizar culturalmente es la sentido de lo que nos está pasando a nosotros y al planeta.

En otras palabras, lo que no obtenemos es el verdadero contexto planetario de la transformación planetaria que está impulsando la civilización humana. Lograr este contexto correctamente es, creo, esencial, y estoy dedicando la mayor parte del año a escribir un libro sobre el tema. El enfoque del libro es lo que creo que debería ser una nueva empresa científica (y filosófica): la astrobiología del Antropoceno.

Conozco a mucha gente que ha oído hablar tanto de la astrobiología como del Antropoceno. En general, sin embargo, mucha gente me mira un poco de reojo cuando uso cualquiera de las dos palabras, y mucho menos las agrupa como el futuro de la humanidad.

Dada esa experiencia, comencemos con un par de definiciones.

Un viaje a Página de inicio de astrobiología de la NASA le dirá que el campo se trata de comprender la vida en su contexto planetario. Puede parecer extraño tener todo un dominio científico dedicado a un tema para el que solo tenemos un ejemplo (es decir, la vida en la Tierra). Pero tome esa perspectiva y se perderá la espectacular transformación que la astrobiología ha traído a nuestra comprensión de la vida y sus posibilidades en el universo.

Todos esos planetas que hemos descubierto orbitando otras estrellas son parte de estudios astrobiológicos. Los robots rovers que giran alrededor de Marte demuestran que el planeta alguna vez fue cálido y húmedo; también son astrobiología. Lo mismo es cierto para el trabajo sobre la historia profunda de la Tierra. Estos estudios nos muestran que la Tierra ha tenido muchos planetas en su pasado: un mundo de agua potencial antes de que crecieran los principales continentes; un mundo de bolas de nieve totalmente glaciar; un planeta selvático de invernadero. Al comprender estas transformaciones, hemos podido ver un ejemplo de vida y un planeta. co-evolucionando durante miles de millones de años.

Si quiere un ejemplo, considere cómo las cianobacterias, o algas verdiazules, reelaboraron por completo la atmósfera del planeta hace 2.5 millones de años, dándonos el aire rico en oxígeno que respiramos hoy. Otro ejemplo es el trabajo que muestra cómo después del retroceso de los glaciares de la Edad del Hielo, la Tierra entró en un período cálido, húmedo y climáticamente estable que los geólogos denominan Holoceno, hace unos 10,000 años.

La historia geológica de la tierra. Tenga en cuenta las escalas de tiempo. Actualmente estamos en el Holoceno, que ha sido cálido y húmedo y ha sido un gran momento para desarrollar la civilización humana. Pero la actividad de la civilización ahora está empujando al planeta a una nueva época que los científicos llaman el Antropoceno. Ray Troll / Troll Art

La historia geológica de la tierra. Tenga en cuenta las escalas de tiempo. Actualmente estamos en el Holoceno, que ha sido cálido y húmedo y ha sido un gran momento para desarrollar la civilización humana. Pero la actividad de la civilización ahora está empujando al planeta a una nueva época que los científicos llaman el Antropoceno.
Ray Troll / Troll Art

El Holoceno ha sido un buen momento para que la civilización humana emerja y prospere. Las estaciones han sido bastante regulares, moviéndose entre límites relativamente suaves de calor y frío. Esa transición fue el cambio clave y permitió a los humanos comenzar una agricultura estable y productiva.

Pero, gracias a la civilización, el Holoceno ha llegado a su fin. Ahí es donde la historia se vuelve realmente interesante y donde el antropoceno hace su entrada

Los científicos ahora reconocen que nuestro impacto en la Tierra se ha vuelto tan significativo que lo hemos expulsado del Holoceno al Antropoceno, una época geológica completamente nueva dominada por nuestra propia actividad (ver Andy Revkin informando sobre el tema). Y no se trata solo del cambio climático. Los seres humanos ahora han "colonizado" más del 50 por ciento de la superficie del planeta. Y manejamos flujos de clave sustancias planetarias, como el potasio, muy por encima de los niveles "naturales".

A algunas personas les puede parecer imposible que un grupo de "primates" sin pelo puedan cambiar un planeta entero. Pero esa vista pasa por alto la parte más importante de nuestra historia, la parte que habla directamente de nuestro momento en la evolución planetaria.

Lo que me interesa, ahora, es poner estas dos ideas juntas: la astrobiología del Antropoceno. Eso significa mirar lo que nos está sucediendo hoy desde la perspectiva más amplia posible. Hace un par de años, mi colega Woody Sullivan y yo publicamos un titulado "Sostenibilidad y la perspectiva astrobiológica: enmarcando el futuro humano en un contexto planetario". La idea era mostrar cuánto de lo que se ha aprendido en astrobiología podría aplicarse para comprender lo que nos está sucediendo ahora (como el cambio climático, etc.). Yendo más allá, queríamos saber cómo la perspectiva astrobiológica sobre la vida y los planetas también podría ayudarnos a comprender qué hacer a continuación. (Aquí hay una pieza para la que escribí The New York Times al respecto, ya que el periódico está detrás de un muro de pago).

Nuestras sondas robóticas de Venus y Marte proporcionan un buen ejemplo de esta intersección. Ambos planetas nos han enseñado sobre los extremos climáticos. Venus es un mundo de invernaderos desbocado y Marte es un desierto helado. Venus nos enseñó mucho sobre el efecto invernadero. Aún mejor, tenemos amplia evidencia de que Marte fue una vez un mundo cálido, húmedo y potencialmente habitable. Eso significa que Marte nos proporciona un laboratorio sobre cómo pueden cambiar las condiciones climáticas planetarias.

Entonces, ¿por qué eso importa tanto?

La astrobiología es fundamentalmente un estudio de los planetas y su "habitabilidad" de por vida. Pero la sostenibilidad es realmente solo una preocupación sobre la habitabilidad de un planeta (la Tierra) para un cierto tipo de especie (homo sapiens) con un cierto tipo de organización (civilización moderna). Eso significa nuestras preguntas urgentes sobre sostenibilidad son un subconjunto de preguntas sobre habitabilidad. El punto clave, aquí, es que los planetas de nuestro propio sistema solar, como Marte, nos muestran que la habitabilidad no es para siempre. Es probable que sea un objetivo en movimiento con el tiempo. La misma idea es probablemente cierta para la sostenibilidad, y vamos a necesitar un plan para eso.

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